¿Qué son los Cometas?

A los cometas también se les llama «estrella cabelluda».

Los cometas son astros de apariencia luminosa que han deslumbrado por mucho tiempo a la humanidad. Los babilonios los consideraban barbas celestiales; los griegos, cabelleras flotantes; los árabes, espadas llameantes; y en la Edad Media las interpretaban como «humos del pecado». Aristóteles consideraba que los cometas se ubicaban en la esfera sublunar (cerca de la Tierra). Luego, T. Brahe, considerado como uno de los mejores observadores del universo, afirmó que estos astros se ubicaban a gran distancia. En cuanto a su origen, Jean Oort (1950) considera que se encuentran ubicados en la nube de Oort, que envuelve al sistema solar.

Dicha nube se ubica a 2.5 a.l. y el diámetro de la nube sería de unas 100 000 U.A. Los cometas se desprenden de esa nube impulsados hacia el interior del sistema solar por la perturbación gravitatoria de una estrella. 

Otra teoría sostiene que el Sol halla en su órbita nubes de polvo y gas y al atravesarlas su atracción arranca partículas a las nubes.

La nube de Oort-Opik es una nube esférica de cometas y asteroides que presenta dos regiones; la externa (esférica) y la interna, que es llamada también nube de Hills, que presenta de forma de un disco. De esta provendrían los cometas de periodos largos. 

Los cometas y asteroides son considerados como los astros más antiguos del sistema, pues su composición reflejaría la de la nebulosa primigenia.

Composición:

La composición de los cometas fue propuesta en 1950 por el astrónomo Fred Lawrence Whipple, después de analizar la composición de algunos meteoros caídos en la Tierra; estos estarían compuestos por roca, hielo, amoníaco (NH3), metano (CH4) y anhídrido carbónico (CO2). Concentrándose la mayor parte en el núcleo.

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Estructura

Cabeza o núcleo. Es la parte sólida donde se concentra la mayor parte de sus componentes y es la única que se mantiene constante. Presenta además pequeñas dimensiones que rara vez pasan los 100 km de diámetro, y es la parte más brillante del astro.

Cabellera. Se origina como resultado de sublimarse el núcleo al estar acercándose al Sol. Cuando se encuentra cerca a Júpiter empieza a aparecer su cabellera, que puede alcanzar hasta más de 250 000 km de longitud.

Cola. Es la prolongación de la cabellera, y esta se forma cuando ya se encuentra demasiado cerca al Sol (2u.a.). Esta es la parte que alcanza mayores dimensiones, algunas de hasta 80 millones de kilometros.

Coma. En las proximidades del Sol, el núcleo (que entonces no se puede distinguir) se halla rodeado de una cabeza, la coma, cuyo radio puede ser de hasta 30 000km.  La coma se compone de gas, surgido del núcleo por sublimación, y de polvo; su producción aumenta considerablemente a medida que disminuye la distancia respecto del Sol. Núcleo y coma constituyen la cabeza del cometa.

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